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¿QUÉ ES UN PÚLSAR?

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Editor: Ze Carlos

En 1967, los astrónomos Jocelyn Bell y Tony Hewish hacían observaciones en el cielo con un radiotelescopio un tanto rudimentario en Cambridgeshire, para la tesis doctoral de Bell cuando se chocaron de casualidad con algo que les llamó la atención.

¿De qué se trata?

Se trataba de una emisión de ondas de radio que llegaba aproximadamente cada 1.3 s. En un principio creyeron que se trataba de una señal humana y luego inclusive llegaron a pensar que se trataba de algún tipo de código morse extraterrestre. Sin embargo, en el transcurso de los meses siguientes aparecieron tres fuentes más de radioondas, todas de distinta frecuencia, por lo que les pareció improbable que se tratase de una señal extraterrestre. Llamaron a esta fuente de radioondas “pulsar”. Convencidos de que se trataba de un nuevo fenómeno astronómico, publicaron su hallazgo en la revista Nature.

Explicaciones

Los astrónomos se apresuraron en explicar este nuevo fenómeno astronómico: Thomas Gold, de la universidad de Cornell dio una explicación detallada de que se podría tratar de una estrella de neutrones remanente de una supernova que, al contraerse sumamente rápido, habría aumentado muchísimo su velocidad de giro para conservar el momento angular, de la misma manera en que una persona que salta hacia atrás se encoge sobre su propio cuerpo, para reducir su radio de giro y así girar más rápido para poder llegar a dar la vuelta completa antes de tocar el piso. Gold predijo acertadamente que el periodo de giro de las estrellas disminuiría a medida que fueran perdiendo energía y efectivamente es así: su periodo es una millonésima de segundo más lento cada año.

Este diagrama esquemático de un púlsar ilustra las líneas de campo magnético en blanco, el eje de rotación en verde y los dos chorros polares de radiación en azul.

Sistema Binario

En 1974, Joe Taylor y Russell Hulse encontraron un sistema binario de estrellas de neutrones y demostraron que, en teoría, debían perder energía en forma de ondas gravitacionales. Albert Einstein fue el primero en predecir la existencia de las ondas gravitatorias como contorsiones en la estructura de espacio-tiempo que se propaga como olas en un estanque. Sin embargo, creyó imposible que pudiésemos detectarlas alguna vez debido. En 2017, se detectaron por primera vez las ondas gravitacionales con el detector LIGO y por ello recibieron el premio Nobel de física los astrónomos Rainer Weiss, Barry Barish y Kip Thorne. Es importante este descubrimiento porque comprueba la relatividad general de Einstein. Vamos a dedicar una entrada posterior a este magnífico descubrimiento y aprovecharemos para seguir hablando de relatividad general.

 

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