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¿QUÉ ES UN EXOPLANETA? | ¿PUEDE HABER VIDA EN ELLOS?

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Editor: Ze Carlos

Un exoplaneta es un planeta fuera del Sistema Solar. Dado que hay tantas estrellas en la Vía Láctea y tantas galaxias en el universo, es imposible pensar que los planetas que forman nuestro Sistema Solar pudieran ser los únicos que existen. Pero…

¿cómo ver planetas a distancias tales que el brillo de su estrella anfitriona opacaría completamente su visibilidad?

La respuesta es de manera indirecta. Existen dos métodos para hacerlo: uno es observando el influjo gravitacional que los planetas tienen sobre su estrella. Cuando decimos que un planeta gira alrededor de una estrella no es sólo eso lo que ocurre, en realidad ambos están girando uno al rededor del otro, tomando el centro de masa de ambos como referencia. Si tanto la estrella como el planeta tuviesen la misma masa, el centro de masa se encontraría justo en el centro de la distancia que los separa. Sin embargo, la masa de una estrella es mucho mayor que la de un planeta, por lo que el centro de masa de ambos se encuentra muchísimo más cerca a la estrella que al planeta. Para ser precisos, se encuentra muy cerca de su propio centro. El resultado de esto es que el planeta hace grandes círculos en torno al alejado centro de la masa del sistema, mientras que la estrella gira haciendo pequeños círculos. Es este detalle el que usan los astrónomos para saber que una estrella está siendo acompañado por planetas.

¿Cómo saben que la estrella gira en pequeños círculos?

Los astrónomos usan el efecto Doppler (explicamos lo que es aquí) para saber esto. Como la estrella hace círculos, en parte de este giro parece que se nos acerca, desplazando su espectro hacia el rojo y en la otra mitad del giro da la impresión que se aleja, desplazándose hacia el azul del espectro. Por supuesto, para que esta técnica se pueda llevar a cabo el planeta debe ser muy grande, similar o superior Júpiter, para que su influencia gravitacional sea la suficiente como para poder medirla.

Métodos

Otro de los métodos que se usa para detectar exoplanetas es detectado la disminución en el brillo de una estrella cuando uno de sus planetas pasa frente a ella. Esta técnica requiere una medición muy precisa del brillo de las estrellas. Cualquier fenómeno atmosférico afectaría en esta observación, así que lo ideal es observar este brillo desde fuera de la atmósfera, como de hecho se hace con sonda Kepler lanzada en 2009 por la NASA, por ejemplo. Este método es importante porque sirve para detectar planetas pequeños como la Tierra, que no se podrían detectar por su influjo gravitacional.

¿Puede haber vida en algún exoplaneta?

Claro que sí. Al rededor de cada estrella existe una franja de espacio que se conoce como zona habitable; es decir, que posee las condiciones necesarias para permitir la vida. Para empezar el planeta debe ser rocoso y tener agua líquida. Esto sólo sucede que no se encuentra ni muy lejos ni muy cerca de la estrella. Claro que sí la estrella es más brillante que nuestro Sol, la distancia a la que se halle la zona habitable será mayor, mientras que si la estrella es más tenue, el planeta debe estar más cerca. Así el agua no se evapora ni se congela, sino que se mantiene líquida. La probabilidad de que exista vida en otros planetas es verdaderamente alta. El hecho de que, a pesar de que las estadísticas son favorables, no hayamos tenido ninguna noticia de ellos plantea un problema que puede tener bastantes cuestiones a considerar y que explicaremos en una única entrada donde hablaremos sobre esto.

Zona habitable de nuestro Sistema Solar.
La distancia a la que la zona habitable (verde) se encuentra de una estrella depende de la temperatura de dicha estrella.

 

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