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GALAXIAS: BREVE HISTORIA, CLASIFICACIÓN Y EVOLUCIÓN

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Editor: Ze Carlos

Hasta la segunda década del s. XX se creía que el número de galaxias de nuestro universo era exactamente una: nuestra galaxia, la Vía Láctea. El astrónomo norteamericano Edwin Hubble, fue el encargado de hacernos saber que lo que llamábamos nebulosas del firmamento no eran sino otras galaxias, la mayoría muy lejanas de nosotros.

Tipos básicos de galaxias. Fuente: NASA Space Place.

Clasificación

Una vez sabido esto, surgió la necesidad de clasificarlas. Así que se hizo dos grupos básicos: galaxias elípticas y en espiral. Cada una tenía su nomenclatura. A las galaxias elípticas se les denominaba por la letra “E”, seguida de un número que varía del 0 al 7 según lo alargada que sea. Así, una galaxia E0 sería una muy parecida a un círculo, mientras que un E7 sería muy parecida a un bolígrafo un poco grueso. A las galaxias en espiral se les denomina con la letra S, seguida de una a, una b o una c, dependiendo de lo apretados que estén sus brazos. Así, una galaxia Sa tendría los brazos muy apretados, mientras que una Sc es una con los brazos más sueltos.

Hay un subgrupo de galaxias en espiral que se caracterizan por tener una especie de línea o “barra” por lo que se les denomina galaxias en espiral barradas. Estas se denominan de manera análoga por SBa, SBb y SBc, según sea el caso. Si no se distingue bien si es una elípticas o una espiral se trata d una galaxia S0. Además, existen galaxias que no se ajustan a ninguna de estas formas y son más bien galaxias irregulares.

Diferencias

Edwin Hubble observó que ambos tipos de galaxias no eran del todo diferentes. Notó que en la espiral poseían en su centro una protuberancia parecida a una galaxia en espiral. Postuló que esto indicaba que las galaxias elípticas evolucionaban hasta convertirse en galaxias en espiral, ya sean barradas o no. Su idea la representó en un esquema que se conoce como el diagrama diapasón de Hubble.

Diagrama de diapasón de Hubble. Fuente: WebAstro.

La manera en que las galaxias pasan de ser elípticas a espirales es todavía incierta. Se cree que podría ser debido al choque y la fusión entre ellas, ya que se necesita de una cantidad realmente impresionante de energía.

Los científicos han calculado que nuestra galaxia colisionará con la de Andrómeda para fusionarse dentro de entre 4000 y 6000 millones de años aproximadamente.

Evolución

Las galaxias tienen un rango de tamaños verdaderamente grande; pueden pasar de tener millones, a tener billones de estrellas. Las estrellas rojas, más viejas, se encuentran principalmente en las galaxias elípticas y en las protuberancias de las galaxias en espiral (que se parecen mucho a una galaxia elíptica), debido a que en estás galaxias (elípticas) existe poco polvo estelar, mientras que las estrellas azules, más jóvenes, se encuentran con mucha más frecuencia en los brazos de las galaxias en espiral, donde abunda el polvo estelar necesario para que nazcan las estrellas. En la periferia de las galaxias en espiral  se ha detectado la existencia de materia oscura, que como explicábamos en un artículo anterior, podría estar formada de partículas exóticas difíciles de detectar debido a su nula interacción o de objetos compactos como agujeros negros, estrellas muertas o hasta planetas gigantes gaseosos errantes, formando lo que se conoce como el halo de la galaxia.

Galaxia en espiral M31. Fuente: LISA

Telescopio Hubble

En 1995, se usó el telescopio espacial Hubble para tener imágenes lo más profunda posible del cielo, lo que se conoce como El campo profundo de Hubble. Recordemos que mientras más lejos veamos en el espacio, más en el pasado vemos. Estos es debido a que la luz demora en llegar hasta nosotros. Cuando vemos una galaxia la estamos observando como era hace miles de millones de años. Gracias al telescopio Hubble, descubrimos que los dos tipos de galaxias existen desde hace mucho tiempo. Además que las estrellas azules, más jóvenes, se formaban en una proporción 10 veces mayor a la actual entre hace 8 mil y 10 mil millones de años.

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