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¿CUÁL ES EL TAMAÑO DEL UNIVERSO?

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Hacia la segunda década del siglo XX, una de los enigmas más importantes en ciencia era cuál es el tamaño del universo. Se había aceptado ya que las estrellas eran “soles” lejanos esparcidos por todo el universo. El problema era que se creía que la forma de disco chato en el que se esparcían las estrellas que llamamos Vía Láctea, nuestra galaxia, era todo el universo. Por lo tanto, se creía que saber el tamaño del universo se reducía a medir el tamaño de nuestra galaxia.

En 1920, los astrónomos Harlow Shapley y Heber Curtis debatieron en el Museo de Historia Natural de Washington acerca de este asunto. Lo hicieron ante grandes científicos entre los cuales se encontraba Albert Einstein. Shapey era de la opinión que la Vía Láctea era el universo entero. Logró medirla aproximadamente y deducir que el Sol se encuentra en una posición bastante alejada de su centro. Curtis, por supuesto, creía que la Vía Láctea no era todo. Sus estudios de una nebulosa en espiral lo llevaron a pensar que podría estar fuera de nuestra galaxia. El comportamiento de esta nebulosa era similar al de nuestra propia galaxia. Así que dedujo correctamente que se podría tratar de otra galaxia, totalmente independiente de la nuestra. Más adelante a estas nebulosas pasaron a conocerse como universos islas.

En 1924, Edwin Hubble sincretizó los estudios de ambos astrónomos y demostró que nuestra galaxia sólo era una entre las miles de millones de galaxias que existen en el vasto universo. Pero aun dado el número gigantesco de galaxias, el universo es principalmente vacío. Uno tan vasto que nos es difícil hacernos idea de lo grande que es. No hemos evolucionado para representarnos mentalmente con facilidad objetos a las escalas astronómicas, sino sólo los tamaños de objetos con los que interactuamos en el día a día. Aquellos involucrados directamente en nuestra supervivencia.

Volviendo a la pregunta, cuando hablamos del tamaño exacto del universo podemos estar seguros que no sabemos cuál es. De lo que tenemos medidas es del universo observable. Existen regiones del universo tan distantes que sus rayos de luz no nos han alcanzado todavía como para poder verlas. Y también hay regiones del universo que se alejan más rápido que la velocidad de luz y que, por lo tanto, su luz nunca nos alcanzará. Probablemente les sorprenda que diga que hayan regiones del universo que se alejan más rápido que la velocidad de la luz en tanto que Einstein probó que nada puede hacerlo. Sin embargo, esto es así sólo para objetos con masa o energía, y no para el espacio-tiempo, que es lo que en realidad se expande cuando hablamos de expansión del universo.

Algunos diámetros de objetos en el universo.

Desde la Tierra podemos ver a una distancia de 46.500 millones de años luz en todas direcciones, por lo que el diámetro del universo observable sería el doble de eso; es decir, 93.000 millones de años luz. Un año luz es la distancia que se puede recorrer al desplazarse a la velocidad de la luz (300.000 Km/s) durante un año, poco menos de nueve billones y medio de kilómetros (9.461.000.000.000 Km). Del mismo modo, un mes luz (que corresponde al diámetro del Sistema Solar) es la distancia recorrida en un mes viajando a la velocidad de la luz. Para que te hagas una idea de qué tan grande es esto. Imagina que la distancia que nos separa del Sol es 8 minutos luz, mientras que la separa de la Luna es un segundo luz. Tendríamos que recorrer la misma distancia que recorreríamos si viajáramos a la Luna 1.296.000 veces, ¡ida y vuelta!, para lograr salir del Sistema Solar. Si eso es un mes luz, imagina lo que es mil millones de años luz. ¿Muy complicado, verdad? Así es nuestro universo, inexplicablemente inmenso; pero apasionantemente enigmático.


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