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¿CÓMO NACE UNA ESTRELLA?

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El espacio está lleno de gas de moléculas. Normalmente hay aproximadamente un átomo por cada centímetro cúbico de espacio interestelar e inclusive menos. Pero existen zonas en las que el gas es mucho más denso de lo normal. El gas puede llegar a ser cientos de veces más densos. Como es el caso de las nebulosas como la de Orión a 1.300 años luz, por poner un ejemplo.

Cuando las moléculas se aglomeran formando un cúmulo que cada vez se hace más grande debido a la gravedad, la presión en el centro del cúmulo aumenta y por lo tanto, la temperatura del gas aumenta. Cuando la presión y la temperatura han alcanzado magnitudes suficientes para poner en marcha la fusión de hidrógeno en helio, la bola de gas se prende: ha nacido una estrella.

Protoestrella

En la primera fase del nacimiento de una estrella se le conoce como protoestrella. Ésta aparece aproximadamente a los 2.000 K de temperatura. Aquí, la estrella recién nacida se compacta hasta que la detiene la gravedad que es la fuerza que mantiene unidos a los núcleos atómicos. Este punto de equilibrio tiene una masa crítica conocida como masa de Jeans, en honor al físico James Jeans. Sólo las protoestrella que logran acumular más masa siguen su evolución.

En paralelo se forma un disco plano alrededor, con el material que sigue absorbiendo la protoestrella llamado disco circumestelar. Cuando la protoestrella ha acumulado la cantidad de masa suficiente, la fuerza nuclear es vencida por la gravedad y empieza la fusión del hidrógeno y al fin tenemos una estrella propiamente dicha. Este proceso que se ha narrado bastante rápido, demora en realidad un promedio de 100.000 años. Los astrónomos creen que del disco hay residuos suficientes para formar los planetas que, no por casualidad, siguen una órbita casi en un sólo plano.

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